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英语流利说:想要变革学英语模式的APP
2017-05-17

英语培训是个老产业,许多业内较为知名的企业已经“年过半百”,不过在去年的苹果推荐应用软件中,有一款名为“英语流利说”的英语口语类APP却“杀出重围”,成为教育类唯一一款获得苹果推荐的APP,它到底做了哪些创新,不妨听听创始人王翌的想法。


01

—— 学英语不再是“贵族”产业——

国人学英语的热潮从上世纪 80年代开始,至今仍没有停歇,这股热潮也催生了很多英语培训机构,他们的共同点是学员在一间教室里听老师讲课,老师出售的是精力和时间,学生则花费了“巨额”培训费。

随着互联网的发展,线上英语培训机构也层出不穷,不过他们中的很多机构只是将老师从物理的教室中搬到了虚拟的网络上,将师生面对面改为通过视频直播与老师见面。相同的是,花费仍然高昂。

“这样的英语培训仍然老旧,并不是真正意义上的互联网教育。”王翌说。在他心中,应该以互联网免费、共享的精神,让人们能够容易地获得英语资源。

选择口语为切入口,是王翌觉得,口语只是项技能,并非知识,指望有外教就能学好英语是万万不行的,学口语要像学做菜一样反复练习。在英语流利说上,用户只要对着手机练习,系统就能根据发音、声调和断句给你打分,发音不准的用红色标出。

这个电脑中的老师能不厌其烦地和你对话,在闯关排行榜上最厉害的一个人一天练习了19个小时。“真不知道他是怎么做到的。”王翌说。

凭借着免费和不错的口碑,从来没有打过广告的“英语流利说”已经突破1000万下载量,这个3人起家的小团队也发展到了90多个员工,在人少精干为主的移动互联网创业企业中,这几乎已经算得上是“庞大”了。


02

—— 实现“洗脚工”的愿望就是有价值的 ——

王翌从美国的普林斯顿大学毕业后,进入谷歌担任产品经理。2011年,为了能帮人做更多有价值的事,他回到祖国,在杭州创立了自己的公司,这就是英语流利说。他告诉记者,是一位洗脚工让他决定了这条创业路。

有一次,他陪一位老外去洗脚,聊天时,洗脚工说他不想一辈子干捏脚的活,他正在跟着录音机学新概念英语,可是,没人跟他对话。如果去新东方这些学校,太贵了,读不起。王翌问:“如果找个人陪你练口语,每天一小时,一次一块钱,一个月30元,你愿不愿意付钱? ”“那当然愿意了!”洗脚工说。用“移动互联网+语音识别+大数据”来帮中国人练英语口语——创业灵感就此闪现。


英语流利说确实帮不少人实现了口语梦。有一位保安曾向王翌表示过感谢,值夜班时,他一个人拼命练习,声音在空旷的大楼中回响,几年后,他找到了一个外企的安保工作,工资翻了倍。一想到这些,王翌就觉得回国创业是正确的选择。

03

—— 吸引创业者“落沪”还需更多支持 ——

从杭州到上海,王翌坦言是受上海市场、人才的吸引,外加自己的企业做得大了,谋求更好地发展。

据悉,2013年语音类产品只在市场上占不到5%的规模,但是已经连续两年以超过50%的年复合增长率发展。“教育产业虽然门槛低,但是潜力巨大,比如我们‘排行榜’上有一位住在3线城市的英语老师,只要他开班,一下子就爆满了。”王翌说。

这和某些线上英语培训机构有何不同?王翌认为,他们的老师是请来的,我们的老师是学生们自己选出来的,这样的模式还能衍生出更多新的模式。


不过上海毕竟“居大不易”,如何吸引更多优质企业“落沪”,政府也动足了脑筋。在去年上海举行的“全球互联网创业者大会”上,杨浦区发布的“互联网教育政策”无疑是一剂强心针,他提出了对于互联网企业的重大政策,包括“对于成长性企业,政策表明最高给予300万元的办公用房补贴,以及经营性奖励、绩效奖励等政策支持。对区域经济发展做出重大贡献或在国际国内具有较高影响力的互联网教育龙头企业,经认定为总部企业,给予最高500万元的开办费和1000万元办公用房补贴,以及经营性奖励和高管奖励等政策支持……

   

一块创新热土,正在孕育着更多的希望。

杨浦创新创业企业案例——英语流利说

1、企业概况:

上海流利说信息技术有限公司(www.liulishuo.com)成立于2013年5月,是一家致力于通过国际领先的云计算、大数据和语音识别技术,自适应、个性化的极致产品体验和高品质内容在移动互联网时代为用户提供易用、有效的多语种外语学习解决方案和在线语言教学平台的移动互联网教育科技公司。2013年被杨浦区高层次人才创新基地“3310”扶持计划评为A类项目;被人社部评为“2014年度最具成长潜力的留学人员创业企业”,是入选的19家企业中唯一的一家互联网企业,也是唯一的一家来自上海的企业。

公司研发推出了拥有完全自主知识产权的,全球首创且领先的以移动互联网、云计算、大数据、世界领先的语音识别技术和语言习得认知理论为核心的,多屏互动的自适应多语种语言学习系统。其中,公司自主研发的基于“深度学习/深度神经网络(Deep Learning / DL和Deep Neural Network / DNN)”的全球首创的纯移动端离线(offline)多语种发音评价引擎可以在无需联网的情况下在手机和平板电脑等移动设备上对用户的发音进行在句子、单词、音节和音素等粒度,以及发音、语调、语速、重音、节奏和流利度等维度进行实时精准打分评价。公司自主研发的世界领先的基于云端(in cloud)多语种语言综合能力评价引擎,则可以对用户的词汇量、语法和综合语言组织能力进行准确评价。

公司已获IDG,GGV,Trustbridge等多家国际顶级风投机构的三轮(种子轮、A轮和B轮)总计超过四千万美金联合投资。团队在2013年5月成为第一个获得位于硅谷的全球最顶尖的互联网创业孵化器Y Combinator录取的中国大陆团队。公司与全球语言教育领域权威出版机构——剑桥大学出版社(Cambridge University Press)达成了深度合作,被授予其著名口语教材《Clear Speech》系列图书的全球独家数字出版授权。《解放日报》、《文汇报》、《第一财经周刊》(中国最知名的商业财经类杂志)、《商业周刊》、《Fast Company》(《快公司》,美国最知名的创业类杂志)等都对公司进行了专题报道。

2、创业团队:

公司由王翌(美国普林斯顿大学博士,前Google(谷歌)总部产品经理)、林晖(美国华盛顿大学博士,前Google(谷歌)总部研究科学家)和胡哲人(美国亚利桑那州立大学硕士,美国著名互联网大数据公司Quantcast资深工程师)联合创办。公司核心团队还包括前阿里巴巴、百度、新东方、英孚和美国斯坦福大学的互联网和教育界资深专业人士。

王翌,创始人,首席执行官

  

负责公司的战略、融资、产品研发、商业化和日常管理。1999年以高考杭州市理科第一名的成绩考入清华大学电子工程系,2005年在清华大学硕士毕业。硕士期间发表一篇SCI收录论文和一篇EI收录论文,提前一年硕士毕业(为当年清华大学电子系同级200余名硕士研究生中仅有的两名两年毕业的研究生之一)。后于2005年进入美国普林斯顿大学计算机系攻读博士学位,并于2009年获得博士学位,是普林斯顿大学计算机系历史上极少数四年获得博士学位的毕业生。博士期间在世界上第一个发明了路由器在线迁移技术(Live Router Migration)(美国专利申请号:20110032830)。

博士毕业后,加入谷歌公司总部成为产品经理。2011年从谷歌公司辞职回国。2011-2012年在易传媒(AdChina)任产品总监,负责效果广告平台(Performance AdsPlatform)的研发和商业化。他还有在思科(Cisco),AT&T研究院,微软亚洲研究院,贝恩咨询(Bain & Company)等多家大型跨国公司的工作经验。

现任普林斯顿大学上海校友会会长,曾任普林斯顿大学研究生会社交主席(Social Chair),北加州清华校友会副会长。2013年9月,被杭州市委聘为“杭州市青年人才大使”。2014年,入选上海市“千人计划”。

 胡哲人,联合创始人,首席技术官

 

负责公司整体技术架构的设计,分布式数据分析系统的设计和实现,以及技术团队的管理。曾任美国著名互联网大数据公司Quancast资深软件工程师,负责多个核心产品功能的前端和后端开发,拥有丰富的大型互联网系统和大数据分析系统的架构经验。美国亚利桑那州立大学管理信息系统系硕士,上海交通大学计算机系学士。

  

林晖,联合创始人,首席科学家

负责公司核心语音识别和发音评价引擎,数据挖掘算法和个性化推荐引擎的研发。曾任谷歌公司(Google)美国总部研究科学家,是语音识别 (Speech Recognition),自然语言处理 (Natural Language Processing),机器学习 (MachineLearning),大数据挖掘(Big Data Mining)领域的专家;在上述领域的顶尖会议以及杂志上发表过30余篇论文,其研究成果被超过20个国家的学者、研究机构引用近500次,拥有若干项美国专利,多次被邀请参与相关领域的顶尖国际学术会议和期刊的论文审稿工作。美国华盛顿大学电子系博士,清华大学电子工程系学士、硕士。

3、治理结构:

①股本机构

王翌,71.77%;胡哲人,0.355%;林晖,0.355%;滑雪,3.560%;楼军,11.78%;于立峰,12.180%;合计100.00%

②组织架构

CEO下属9个部门:1)产品部:6人;2)设计部:7人;3)技术部:47人;4)运营部:6人;5)教研部:8人;6)教务部:6人;7)人力资源部:4人;8)财务部:2人;9)行政部:3人

4、主要产品或服务:

公司自主研发了基于“深度学习/深度神经网络(Deep Learning / DL和Deep Neural Network / DNN)”移动设备上的实时口语评价系统是世界上第一个也是目前唯一一个能够在移动设备上实时地对口语做出多纬度(发音、语调、重音、韵律)多粒度(句子、单词、音节、音素)评分的系统,让移动设备用户无需联网便能随时随地练习口语并且得到即时反馈(多项中美专利申请中)。目前该系统已经部署到安卓与iOS平台, 并有超过两千万用户使用,而且数据显示坚持使用该系统的用户口语水平有显著的提升。公司(首席科学家)拥有关于语音识别、机器学习、数据挖掘、自然语言处理的近10项中美专利,并在国际顶级会议和期刊上发表了30余篇关于上述内容的论文。

公司的核心产品“英语流利说”移动应用通过游戏化、社交化的创新方式吸引用户开口练习英语,获得苹果App Store新品推荐(中国大陆、日本、香港、台湾)和多次首页精品推荐,并被苹果官方评为App Store 2013年“年度精选App”,是唯一获奖的教育类App。“英语流利说”长期排名App Store教育榜第一位,多次被首页精品推荐,并被预装于所有中国区苹果商店的展示iPhone中。其安卓版在豌豆荚、360手机助手、小米、百度/91等多个主流安卓应用市场被推荐,并获得“豌豆荚”设计奖,36氪年度最佳设计应用、极客公园年度最佳设计奖、雷锋网年度编辑推荐(教育类)等奖项。流利说公司被人社部评为2014年度“最具成长潜力的留学人员回国创业企业”,是入选的唯一一家互联网创业公司。产品已拥有2000多万用户。团队在2013年5月成为第一个获得位于硅谷的全球最顶尖的互联网创业孵化器Y Combinator录取的中国大陆团队。

5、治理结构:

“英语流利说”以公司自主研发和自主知识产权的,基于“深度学习/深度神经网络(Deep Learning / DL和Deep Neural Network / DNN)”的语音识别和发音评价技术为核心,通过社交化和游戏化(闯关游戏、排行榜等)的方式吸引用户自发地主动开口练习英文。“流利说”采用互联网的“产品化”思维和近两年来在美国兴起的“反转课堂(flip the classroom)”的创新教学理念来颠覆传统的外语教学模式。在技术和产品上,“流利说”拥有完全自主知识产权的国际领先的语音识别和发音评价技术,并将该技术与创新的游戏化、社交化的学习体验相结合,为用户提供与传统课堂听讲截然不同的,基于智能移动设备的自主化、趣味性的学习体验。在商业模式上,“流利说”与市场上绝大多数线上和线下的语言教学机构以老师(外教)为核心卖点,本质上提供学生-老师之间中介服务的模式不同,提供以产品为核心的“人机学习/练习+人人服务”结合的学习体验,学习效果更好,更具可扩展性,利润率也更高。

移动语言学习机会巨大,流利说坐拥天时、地利。天时:移动+语音识别+大数据“三浪”叠加,数字语言学习在中国的年均增长率高达38.1%(2013-2018年)。地利:中国的语言市场巨大,有3亿人在学习英语,且需求刚性,市场规模将超过3000亿元;而全球超过10亿人在学习,市场规模也将超过1000亿美元。

6、企业成功的路径、特色:

一)项目所依据的技术原理

   “流利说”所依据的技术主要分为语音识别 (automatic speech recognition),深度学习 / 深度神经网络(deep learning or deep neural network, DNN),数据挖掘(data mining)三部分。其中,深度学习在近1-2年来取得性能的重大突破。2012年12月29日《纽约时报》的头版报道:“深度学习让机器执行人类的活动,如看、听和思考,为模式识别提供了可能性,促进了人工智能技术的进步。”深度学习给语音识别带来的进步的尤为明显。包括谷歌,微软,IBM,以及百度在内的公司均利用了DNN在大词汇量语音识别的性能上取得了10%以上的性能提高(过去10年的语音识别研究技术成果累加的性能提高也不过10%)。

“流利说”的产品围绕着跟读口语评价,自由口语评价,以及口语提高建议等几个应用展开。跟读口语评价是指用户根据朗读提供的内容,系统自动给出其该段跟读的口语质量评价,评价的方面主要包括发音(pronunciation),流利度 (fluency),以及韵律 (rhythm), 语调 (intonation)等方面。跟读口语评价依赖于语音识别系统;而深度学习和数据挖掘能够提高口语评价系统的准确性。

自由口语评价是指用户根据给定的题目,自由发挥说一段话,然后系统自动给出包括发音,流利度,用户词汇量 (vocabulary),语法 (grammar)等方面的评价。这部分主要的技术原理包括非母语发音人的语音识别,语义理解等。同样的深度学习和数据挖掘能够提高该系统的准确性。

(二)项目创新内容

口语提高建议指的是自动为用户提供提高口语的建议。这边涉及的技术主要包括发音错误检测(pronunciation error detection),以及推荐系统(recommendation system)。

1、在手机客户端实现实时口语评价。涉及的关键技术有离线语音识别 (offline speech recognition) 系统。

2、利用深度神经网络 (deep neural networks) 进行口语评价。涉及到的技术有深度神经网络的训练以及离线解码算法的实现。

3、利用数据挖掘技术为用户提供个性化、自适应的学习解决方案。具体体现在如下几个方面。首先,利用海量的而且不断更新的用户语音和其他学习数据可以实现不断自学习 (reinforcement learning) 的自动口语和语言水平评价系统。其次,挖掘每个用户的学习数据,总结归纳出该用户口语的主要问题。最后,利用数据挖掘和推荐技术,结合教研专家编写的知识库和内容库,并为每个用户提供个性化、有针对性的学习内容,以达到最佳的学习效果。

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